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Gobierno renueva su ímpetu para la presentación de cargos contra el Senador Robert Menéndez.

Por MATT APUZZO    –    Cortesia The New York Times

La investigación del senador Robert Menéndez, demócrata de Nueva Jersey, gira en torno a él aceptó regalos, incluyendo dos vuelos de ida y vuelta por valor de 58.000 dólares a bordo de su jet privado. Crédito Joshua Roberts / Reuters
La investigación del senador Robert Menéndez, demócrata de Nueva Jersey, gira en torno a él aceptó regalos, incluyendo dos vuelos de ida y vuelta por valor de 58.000 dólares a bordo de su jet privado. Crédito Joshua Roberts / Reuters

WASHINGTON – El senador Robert Menéndez, el poderoso demócrata de Nueva Jersey, y el Dr. Salomon Melgen, un rico cirujano ocular de la Florida, han sido buenos amigos durante años. Sr. Menéndez pronto puede averiguar cuán cerca se mantiene su amistad.

Los investigadores federales se reunieron con los abogados del Dr. Melgen recientemente en un esfuerzo por persuadirle a cooperar en el caso de corrupción que están construyendo en contra del señor Menéndez, de acuerdo con funcionarios y otras personas cercanas a la investigación. Tal acuerdo sería que el Dr. Melgen se convirtiera en el testigo estrella en un caso sobre si el señor Menéndez, el demócrata de más alto rango en el Congreso Latino, negoció favores políticos por regalos y vacaciones lujosas.

Con la amenaza de una acusación que se avecina, el Sr. Menéndez, de 61 años, está haciendo una apelación de última hora de los suyos. Sus abogados pidieron recientemente altos funcionarios del Departamento de Justicia de no presentar cargos en absoluto, dijeron los funcionarios encargados de hacer cumplir la ley. Los fiscales habían planeado presentar cargos esta semana pero se retrasó mientras que consideraron los argumentos del Sr. Menéndez.

Las maniobras finales destaca la apuesta por las dos partes en una investigación de corrupción de larga duración que podría terminar la carrera política del señor Menéndez o ser un embarazoso, pérdida de alto perfil para el Departamento de Justicia.

Foto Dr. Salomon Melgen, un donante político prominente de la Florida y un amigo de toda la vida del senador Menéndez de. Crédito Hector Gabino / The Miami Herald, a través de Associated Press
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Dr. Salomon Melgen, un donante político prominente de la Florida y un amigo de toda la vida del senador Menéndez de. Crédito Hector Gabino / The Miami Herald, a través de Associated Press

Los que discutió el caso lo hicieron sólo bajo la condición de anonimato porque no estaban autorizados a hablar públicamente sobre el tema. Ni el Departamento de Justicia ni los abogados del señor Menéndez o el Dr. Melgen tenían ningún comentario.

La investigación surgió cuando la Oficina Federal de Investigaciones allanó las oficinas del Dr. Melgen en West Palm Beach, Fla., En enero de 2013. Gira en torno regalos Sr. Menéndez aceptado por parte del médico, incluyendo dos vuelos de ida y vuelta por valor de $ 58 000 a bordo de su jet privado .

Sr. Menéndez también tomó acciones que se interponían para enriquecer el Dr. Melgen, que ha dado a cientos de miles de dólares para beneficiar Sr. Menéndez y el Partido Demócrata. El senador animó a funcionarios de la administración Obama para cambiar las políticas de reembolso de Medicare de una manera que haría que millones para el Dr. Melgen, uno de los mayores receptores de fondos de Medicare del país. También instó a la administración para empujar a la República Dominicana para honrar un contrato con una empresa de puerto-seguridad en el que el Dr. Melgen había invertido, sin relación con su práctica médica.

Los investigadores creen que pueden mostrar un patrón de este tipo de favores políticos a cambio de regalos, de acuerdo con los funcionarios encargados de hacer cumplir la ley. Y el señor Menéndez no reveló los viajes gratis como exige el reglamento del Senado. Sólo después de que The F.B.I. comenzó a investigar qué le reembolsa el Dr. Melgen por el valor de los viajes.

Sr. Menéndez, demócrata de mayor rango en el Comité de Relaciones Exteriores y miembro de los Comités de Banca y Finanzas, dice que fue un descuido, no un engaño. Sostiene que sus acciones con respecto a Medicare y el contrato port-security Dominicana fueron los debates políticos legítimos. Sostiene que los regalos que recibió de doctor Melgen deben verse en el contexto de una amistad que se remonta a la década de 1990. Los dos hombres han pasado las vacaciones juntos, a menudo en la República Dominicana, donde el Dr. Melgen, de 60 años, tiene una casa en el complejo frente al mar cerrada Casa de Campo.

Foto La Oficina Federal de Investigaciones allanó las oficinas del Dr. Melgen en West Palm Beach, Fla., En enero de 2013. Crédito J Pat Carter / Associated Press
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La Oficina Federal de Investigaciones allanó las oficinas del Dr. Melgen en West Palm Beach, Fla., En enero de 2013. Crédito J Pat Carter / Associated Press

Esa amistad ha sido probado por la investigación. Los investigadores federales han hecho un esfuerzo renovado recientemente para ganar la cooperación del Dr. Melgen. Él ha negado las acusaciones, y su abogado, Anne Lyons, este mes negado que el Dr. Melgen estaba trabajando con los investigadores. “Yo no sé por qué la gente sigue diciendo que para nosotros, pero no, él no es”, dijo a Politico. Sra. Lyons quiso hacer comentarios para este artículo.

Como cuestión de política, el equipo de los sectores público y la corrupción del Departamento de Justicia por lo general permite a los abogados para reunirse con los fiscales para argumentar que sus clientes no se deben cargar. Uno de los abogados del Sr. Menéndez, Abbe D. Lowell, lo hicieron en una reunión el mes pasado, después de que el fiscal general Eric H. Holder Jr. dio fiscales el visto bueno para proceder con un caso criminal contra el senador.

Pero el señor Lowell persuadido al Departamento de Justicia para tener otra reunión, que tuvo lugar en la última semana, según varios funcionarios encargados de hacer cumplir la ley. Los fiscales acordaron considerar los argumentos del Sr. Lowell, dijeron los funcionarios, pero agregó que el Departamento de Justicia está convencido de que tiene un caso fuerte en contra del señor Menéndez. Señor Lowell se negó a comentar.
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Abbe D. Lowell, abogado de Senador Menéndez, se reunió con los fiscales el mes pasado y de nuevo más recientemente para discutir contra una acusación de la senadora. Crédito Travis Dove para The New York Times

Sr. Menéndez ha sido firme en que él no cometió ningún crimen y los planes para combatir cualquier cargo. “Voy a ser muy, muy claro”, dijo este mes. “Siempre he realizado yo mismo adecuadamente y de acuerdo con la ley.”

Foto La Oficina Federal de Investigaciones allanó las oficinas del Dr. Melgen en West Palm Beach, Fla., En enero de 2013. Crédito J Pat Carter / Associated Press
La Oficina Federal de Investigaciones allanó las oficinas del Dr. Melgen en West Palm Beach, Fla., En enero de 2013. Crédito J Pat Carter / Associated Press

Sus abogados también planean argumentar que muchas de sus acciones oficiales están protegidos de enjuiciamiento en virtud de la cláusula de discusión o debate de la Constitución, que prohíbe el Departamento de Justicia de usar sus poderes policiales para interferir con la legislación, de acuerdo con documentos de la corte que se presentaron de forma inadvertida públicamente recientemente.

El caso que se avecina contra el señor Menéndez tiene consecuencias potenciales que podría extenderse más allá de su propia carrera política. Se podría complicar la confirmación del candidato del presidente Obama para fiscal general, Loretta E. Lynch. Sra. Lynch, el fiscal federal en Brooklyn, está en espera de una votación del pleno del Senado, pero muchos republicanos se oponen a su nominación porque están enojados por la orden ejecutiva del presidente el año pasado dando la autorización de trabajo a muchos inmigrantes que llegaron ilegalmente al país.

Algunas estimaciones tienen el conteo en 50 a 50, con el vicepresidente Joseph R. Biden Jr. que emite el voto de desempate. Sin embargo, funcionarios federales dicen que el Sr. Menéndez está considerando abstenerse de emitir un voto en el fiscal general, ya que su destino está tan estrechamente vinculada al Departamento de Justicia, y la votación de cualquier manera podría abrir él a la crítica.

Una abstención por el Sr. Menéndez se hundiría nombramiento de la señora Lynch, sin embargo, a menos que el gobierno de Obama podría persuadir a otro republicano a votar por ella.

Una portavoz de Sr. Menéndez, Patricia Enright, dijo que el senador estaba esperando para ver cómo están las cosas cuando la confirmación de la señora Lynch llega a votación.

Michael S. Schmidt en Washington y Frances Robles en Miami contribuyeron informes.

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