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He aquí por qué los reclamos de los EE. UU. de las “armas ultrasónicas” cubanas no tienen sentido

Por Rafi Letzter, redactor de personal    –     Fuente: LiveScience

La embajada de los Estados Unidos en La Habana, Cuba

Un experto mundial en ondas ultrasónicas cree que la afirmación ampliamente difundida de que los empleados de la embajada de EE. UU. En Cuba fueron atacados con un arma sónica no tiene sentido.

En 2016, el personal de la embajada de EE. UU. En Cuba comenzó a quejarse de una serie de síntomas inusuales después de oír ruidos fuertes y extraños y sentir movimientos “fantasmales” en el aire. Los síntomas incluyen pérdida de la audición e incluso signos que apuntan a una lesión cerebral. En informes anteriores, los funcionarios estadounidenses sugirieron que las armas sónicas probablemente eran la causa, aunque más tarde, estudios médicos completos arrojaron dudas sobre esa noción. Timothy Leighton, profesor de acústica en la Universidad de Southampton en Inglaterra, dijo que todo el concepto de usar ondas ultrasónicas de esta manera es “ridículo”.

“Al final del día, creo que es extremadamente improbable que se tratara de un ataque ultrasónico”, dijo Leighton a Live Science antes de una presentación en la 175ª reunión de la Acoustical Society of America hoy (9 de mayo) sobre los problemas reales asociados con ondas ultrasónicas. [ Los 7 misterios más grandes del cuerpo humano ]

La noción es tan absurda, dijo, porque las ondas ultrasónicas simplemente no afectan a toda la población por igual, por lo que sería imposible saber de antemano si alguien en la embajada -por no hablar de personal específico- se vería perjudicado por el ataque.

Las ondas ultrasónicas son simplemente ondas de sonido muy agudas, demasiado altas para que la mayoría de la gente escuche. Los documentos científicos de la década de 1960 han demostrado que estas ondas pueden tener efectos negativos en las personas sensibles, con síntomas que van desde el tinnitus hasta las náuseas.

Pero esos efectos, dijo Leighton, no están distribuidos uniformemente.

Los hombres adultos tienden a ser menos sensibles a las ondas ultrasónicas, dijo Leighton, porque tienden a perder su capacidad de escuchar frecuencias altas. Los adultos en general son menos susceptibles a las ondas ultrasónicas que los niños, que a menudo tienen una audición mucho mejor en frecuencias altas, aunque es más probable que las mujeres sean susceptibles.

“Si estás atacando al personal de la embajada, no elegirías un arma donde el efecto adverso en un individuo sea muy variable”, dijo Leighton.

(Leighton habla aquí como experto en acústica de ondas ultrasónicas, no en experto en armas).

No es inverosímil que un arma ultrasónica pueda causar algún daño en las circunstancias correctas, dijo Leighton, pero un edificio lleno de adultos, muchos de ellos hombres, sería un objetivo poco probable.

“Ahora bien, si estábamos hablando de una sala de maternidad y nosotros queríamos hacer bebés lloran, entonces eso es un arma para elegir.”

El otro problema, dijo, es que incluso las ondas ultrasónicas muy fuertes tienen un rango bastante limitado en los edificios.

“No es como un rifle que puedes disparar a través de una pared”, dijo. “Puede hacer que la gente entre en esta habitación y en la siguiente, y eso es todo”.

Originalmente publicado en Live Science .

 

Las ondas ultrasónicas están en todas partes. ¿Puedes escucharlos?

Por Rafi Letzter   –   Fuente: Live Science     –      Crédito: Shutterstock

Hay sonidos horribles a nuestro alrededor que solo un pequeño grupo de personas puede escuchar. Ellos casi  siempre vienen de máquinas – a veces intencionalmente, y algunas veces por accidente. Son lo suficientemente fuertes como para ser molestos y causar dolores de cabeza en las personas sensibles a ellos, aunque parece que por lo general no son lo suficientemente fuertes como para causar problemas permanentes de salud. Y los científicos no tienen una idea clara de cuán comunes son estos sonidos o cuánto daño le causan a la sociedad.

Ese es el resultado de más de una década  de investigación de Timothy Leighton, profesor de acústica de la Universidad de Southampton en Inglaterra, en una clase de sonidos llamados ” ultrasonidos ” o “ultrasonido”. Habló sobre su trabajo en la 175ª reunión de la Sociedad Acústica de América (ASA) ayer (9 de mayo).

Los ultrasonidos no están bien definidos, dijo Leighton en una entrevista con Live Science antes de su charla. En teoría, dijo, son sonidos demasiado agudos  para que la gente los escuche. Pero en la práctica, son sonidos que están al borde de la audición para bebés, jóvenes, algunas mujeres adultas y otros grupos con audición particularmente aguda. Y para esas personas, los ultrasonidos representan un problema creciente que no está bien estudiado o bien entendido, dijo Leighton. [ Infografía: los animales más ruidosos ]

 “Varias personas acudían a mí y decían: ‘Me siento mal en ciertos edificios'”, dijo Leighton a Live Science. “Nadie más puede oírlo, y he ido a ver a mi médico, y me han revisado mi audición. Y todos dicen que tengo en mente que me lo estoy inventando”.

Parte del problema, según Leighton, es que muy pocos investigadores están estudiando este tema.

“Creo que tendrías la suerte de encontrar incluso a seis personas en todo el mundo trabajando en esto”, dijo Leighton. “Y eso es, creo, por qué muchas víctimas terminaron en mi puerta”.

Eso no quiere decir que el trabajo de Leighton esté fuera de la corriente principal científica; fue uno de los dos copresidentes de una sesión invitada sobre sonido de alta frecuencia en la reunión de ASA y ha recibido la Medalla Clifford Paterson de The Royal Society para una investigación independiente sobre la acústica subacuática. Pero la mayoría de los investigadores acústicos simplemente no están estudiando el sonido de alta frecuencia en los espacios humanos; cuando Live Science contactó a un número de expertos en acústica fuera del círculo inmediato de colegas de Leighton para comentar este artículo, la gran mayoría dijo que no tenían el conocimiento para comentar.

Suena que no pudo escuchar

Leighton comenzó su trabajo temprano en ondas ultrasónicas yendo a edificios donde las personas informaron tener síntomas. Si bien no podía escuchar los sonidos, los grabó usando sus micrófonos y constantemente encontró frecuencias ultrasónicas.

“Estos son lugares donde puede tener una pisada de 3 [millones] o 4 millones de personas al año”, dijo. “Entonces me di cuenta de que estábamos colocando el ultrasonido en lugares públicos donde una minoría pero un gran número de personas se verían afectadas”.

Y los efectos no son triviales.

“Si estás en la zona [de un sonido ultrasónico] y eres una de las personas sensibles, tendrás dolores de cabeza, náuseas, tinnitus [zumbido en los oídos] y [varios otros síntomas]”, dijo Leighton. “Y una vez que la exposición se detiene, te recuperas. Después de aproximadamente una hora, te recuperas”.

La enfermedad en respuesta a la exposición ultrasónica puede sonar espeluznante hasta el punto de la superstición o la teoría del curandero, y los investigadores no entienden por qué sucede. Pero está respaldado por décadas de experimentos constantes realizados por varios investigadores diferentes .

Aún así, Leighton es uno de los pocos expertos en el tema, y ​​no tiene idea de cuántas personas se ven afectadas por los ultrasonidos o qué tan severos son los efectos en una escala poblacional.

El evento supuestamente ultrasónico más famoso ocurrió cuando los diplomáticos estadounidenses en Cuba sufrieron una extraña constelación de síntomas que los funcionarios inicialmente atribuyeron  a algún tipo de arma ultrasónica. Y aunque el reclamo no se ha mantenido bajo escrutinio, tal vez no fue del todo descabellado; los síntomas más severos de la exposición a la onda ultrasónica incluyen dolores de cabeza, tinnitus  y pérdida de la audición similar a la que encontraron los diplomáticos estadounidenses en Cuba. (Leighton, como la mayoría de los científicos, es escéptico de que las armas ultrasónicas estuvieran realmente involucradas en ese evento).

En realidad, dijo Leighton, la razón por la cual los ultrasonidos son un problema no es que en casos extraños y extraños puedan exponer a una pequeña fracción de la población al daño cerebral o al daño permanente de la audición. Por el contrario, los ultrasonidos probablemente exponen a una gran parte de la población vulnerable a la incomodidad, la molestia y el estigma  de escuchar cosas que otros no pueden. Y todo eso podría evitarse fácilmente.

Pero ¿por qué no todos pueden escuchar estos sonidos?

A fines de la década de 1960 y principios de la de 1970, los investigadores examinaron por primera vez qué tipo de sonidos podían causar problemas  en el lugar de trabajo, pero eran lo suficientemente agudos para que no se volvieran problemáticos en dosis limitadas de bajo volumen. Sobre la base de esos estudios, los gobiernos de todo el mundo llegaron a una norma común para los ultrasonidos en el lugar de trabajo: 20 kilohertz a volúmenes medios, o 20,000 vibraciones por segundo.

Es un sonido muy agudo  , mucho más alto de lo que la mayoría de los adultos puede escuchar. En el siguiente video, un tono sube lentamente desde un tono súper bajo de 20 hertz a 1000 veces más alto que 20 kilohertz. Soy un hombre de 26 años, y no puedo escuchar nada una vez que el tono supera los 16 kilohertz. (Pero no puedo decir con certeza que esto no sea el resultado de que mis auriculares se hayan agotado al máximo, en lugar de mi capacidad auditiva).

Pero no es demasiado alto para que todos los humanos lo escuchen. Casi todos pierden algo de audición en el extremo superior del espectro a medida que envejecen. (Cualquiera que haya estado en la escuela secundaria a finales del 2000 probablemente recordará el molesto tono de “mosquito”  que los adolescentes pueden oír pero los profesores en general, no pudieron.) Y los hombres tienden a perder su audiencia en esos rangos antes que las mujeres hacen, de acuerdo con la  mayoría de las investigaciones  en pérdida de la audición.

El problema con los estudios de la década de 1970, dijo Leighton, es que se realizaron  principalmente con hombres adultos, muchos de los cuales trabajaban en trabajos ruidosos y probablemente tenían una audición bastante débil. Pero los gobiernos de todo el mundo basan las regulaciones relacionadas con los ultrasonidos en esos estudios, dijo Leighton. Y esas regulaciones, destinadas a los lugares de trabajo ruidosos, han llegado a dominar los espacios públicos en los países desarrollados, donde las personas susceptibles a las ondas ultrasónicas pueden encontrarse inconscientemente expuestas.

“Si se generan esos sonidos en el aula, es posible que la maestra no escuche nada y piense que los niños se portan mal”, dijo Leighton. “Pero los niños pueden escuchar un zumbido agudo y ser perturbados por eso”.

“O”, agregó, “una abuela con un bebé en brazos puede caminar a un lugar público donde hay mucha exposición ultrasónica, y el bebé se perturbará, y la abuela no tendrá absolutamente ninguna idea de lo que está pasando. “

Simplemente no hay muchos investigadores que investiguen los ultrasonidos ambientales, dijo Leighton, por lo que los datos sobre dónde aparecen los ultrasonidos son limitados. Hasta ahora, dijo, sus experimentos de crowdsourcing han logrado mapear ultrasonidos en el centro de Londres, pero ya han proporcionado algunas pistas sobre dónde se pueden encontrar los ultrasonidos.

Los sitios que van desde estaciones de ferrocarril , estadios deportivos hasta restaurantes aparentemente transmitían ultrasonidos de manera inconsciente a través de sistemas de megafonía, a través de ciertos sensores de puerta oa través de dispositivos diseñados para disuadir a los roedores, dijo Leighton.

No hay un único culpable de las ondas ultrasónicas, dijo Leighton. Varias máquinas las hacen de manera totalmente involuntaria. Algunos altavoces los tocan durante los ciclos de prueba. Y Leighton dijo que ha encontrado fabricantes de ese tipo de dispositivos que están interesados ​​en su investigación y en solucionar sus problemas de ultrasonidos. Sin embargo, otras industrias, como los fabricantes de dispositivos diseñados para alejar las plagas de los patios y sótanos, son más resistentes.

El siguiente paso para las personas que están preocupadas por los ultrasonidos, dijo Leighton, es recopilar mucha más información.

En este momento, es difícil investigar los ultrasonidos por la simple razón de que la mayoría de la gente no puede oírlos, por lo que la mayoría de las personas no se dan cuenta de que es un problema que vale la pena estudiar. Y es difícil investigar si presentan algún peligro específico, dijo Leighton.

“Realmente no podemos [probar máquinas ultrasónicas comunes] en los jóvenes y les hacemos daño. Es decir, simplemente no es ético”, dijo. “Y es alarmante porque podrías ir a una ferretería, y por $ 50, podrías comprar un parásito que exponga al niño de tu vecino a niveles mucho más altos. Y nunca se me permite exponer a alguien a eso en un laboratorio y pruébalos. Es una ironía “.

Pero, dijo Leighton, el interés está creciendo.

Leighton hizo una convocatoria de ultrasonidos recientemente y recibió unos 30 manuscritos, de los cuales vale la pena publicar alrededor de 20. Parece probable, sugirió, que los investigadores comprendan las olas y sus efectos en las poblaciones mucho mejor en los próximos años de lo que lo hacen en este momento.

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