Análisis: conocimientos de HUMINT del caso Muller/Cherkasov

En un momento en que docenas de países están expulsando rutinariamente a un número récord de oficiales de inteligencia rusos, la noticia del desenmascaramiento de otro espía ruso apenas es de interés periodístico. Sin embargo, el caso de Sergey Cherkasov/Victor Muller es diferente.

POR JOSEPH FITSANAKIS

En un momento en que docenas de países están expulsando rutinariamente a un número récord de oficiales de inteligencia rusos, la noticia del desenmascaramiento de otro espía ruso apenas es de interés periodístico. Sin embargo, el caso de Sergey Cherkasov/Victor Muller es diferente. Eso se debe a que, a diferencia de la gran mayoría de los espías rusos con tapaderas reventadas, no operaba bajo protección diplomática. Esto no es necesariamente raro; de hecho, probablemente haya docenas de oficiales de casos rusos que operan internacionalmente sin cobertura diplomática. Lo insólito es que uno de ellos ha sido desenmascarado públicamente. Además, el caso ofrece algunas pistas interesantes para los interesados ​​en la inteligencia humana contemporánea (HUMINT).

Los hechos

Según el Servicio General de Inteligencia y Seguridad de los Países Bajos (AIVD), que dio a conocer el caso la semana pasada, un hombre con pasaporte brasileño intentó ingresar a Holanda en abril de este año. Su pasaporte había sido emitido a nombre de Victor Muller Ferreira, supuestamente nacido de padre irlandés y madre hispanohablante en Niteroi (cerca de Río de Janeiro) el 4 de abril de 1989. Sin embargo, según la AIVD, el verdadero nombre del hombre es Sergey Vladimirovich Cherkasov, ciudadano de Rusia, nacido el 11 de septiembre de 1985. Según la información publicada por la inteligencia holandesa, Cherkasov es un oficial de inteligencia de la Dirección Principal del Estado Mayor General de las Fuerzas Armadas de Rusia, comúnmente conocido como el GRU.

El AIVD afirma que el motivo de la visita de Cherkasov a los Países Bajos fue unirse a la Corte Penal Internacional (CPI) en La Haya, como pasante remunerado. Eventualmente planeó hacer la transición a un empleo de tiempo completo en la CPI, donde “sería muy valioso para los servicios de inteligencia rusos”. Según los informes, el AIVD notificó al Servicio de Inmigración y Naturalización de los Países Bajos, que detuvo a Cherkasov a su llegada al aeropuerto Schiphol de Ámsterdam. El gobierno holandés declaró al presunto oficial del GRU persona non grata y lo expulsó de inmediato a Brasil “en el primer vuelo”.

La portada y la leyenda de Cherkasov

Cherkasov llegó a Holanda con una tapadera , término que hace referencia a una identidad operativa falsa utilizada con fines de espionaje. Es poco probable que su cobertura fuera natural , lo que significa que probablemente no sea brasileño de nacimiento, aunque es posible que al menos uno de sus padres no fuera/sea ruso de nacimiento. Lo que es más probable es que la tapadera de Cherkasov sea contractual , lo que significa que la GRU la diseñó especialmente para él después de que lo contrataran como oficial de inteligencia. Esto probablemente sucedió hace 10 años, cuando Cherkasov tenía poco más de 20 años.

La siguiente etapa en la carrera de Cherkasov requería que entrara en un estilo de vida cosmopolita, diseñado para introducir un grado de opacidad en su historia personal. Según información difundida por la AIVD, los padres del presunto espía —de hecho, la mayor parte de su familia extendida— supuestamente estaban muertos cuando él tenía poco más de 20 años. Eso habría protegido su tapadera con una capa adicional de protección, ya que no habría miembros de la familia presentes para impugnar sus afirmaciones. Cherkasov trabajó como agente de viajes en Brasil antes de mudarse a Irlanda en 2014, donde se especializó en ciencias políticas en el Trinity College Dublin. Luego completó una maestría en la Escuela de Estudios Internacionales Avanzados de la Universidad Johns Hopkins, que recibió en 2020.

A lo largo de ese tiempo, Cherkasov confundió sus antecedentes, construyó su personalidad falsa de estudiante de ciencias políticas motivado y cortó todos los lazos con Rusia. También seleccionó cuidadosamente su perfil en línea a través de plataformas de redes sociales como Twitter y Facebook, así como a través de blogs sobre geopolítica. Al hacerlo, parece haberse esforzado por expresar puntos de vista críticos con el Kremlin, mientras que al mismo tiempo adopta posiciones pro-occidentales en una amplia gama de temas. Vale la pena señalar que, según la información que ha surgido desde su desenmascaramiento, los contactos de Cherkasov en Irlanda, Estados Unidos y otros lugares no sospecharon que tuviera ningún vínculo con Rusia, y mucho menos con la inteligencia rusa.

La razón por la que Cherkasov logró evitar las sospechas de quienes lo rodeaban fue que pudo crear una leyenda de varios niveles . El término se refiere a todo un universo de artefactos físicos e informativos que respaldan la cobertura de uno. Estos incluyen el perfil digital de un operativo, así como sus detalles biográficos, vida familiar, historial educativo, intereses personales, etc., que dan vida a su portada. Además, construir una leyenda engloba la memorización minuciosa de

detalles minuciosos, anécdotas y recuerdos de la vida, ya que estos tienen la capacidad de fortalecer la autenticidad —y por ende la credibilidad— de la portada. Esto se puede ver en el borrador de la nota autobiográfica de Cherkasov, que el AIVD de alguna manera logró adquirir, y que publicitó .la semana pasada en portugués, holandés e inglés.

Algunos observadores se refirieron a este documento como “extraordinario”. Eso es cierto, pero solo en el sentido de que se ha puesto a disposición del público. En realidad, este documento es típico del tipo de bosquejos biográficos detallados que los agentes encubiertos deben producir —generalmente en el idioma de su portada— mientras construyen su leyenda. El documento parece ser un bosquejo biográfico temprano producido por Cherkasov en el proceso de creación de su identidad falsa. Habría compartido este borrador con su oficial de operaciones de apoyo, en busca de comentarios detallados. Luego habría repetido este proceso hasta que la información contenida en el documento fuera convincente incluso para alguien que creció en el mismo barrio de Río de Janeiro donde Cherkasov/Muller dice haber vivido.

Preguntas restantes

Se desconoce cómo ese AIVD llegó a estar en posesión de este fascinante documento. También está la cuestión de cómo el AIVD se dio cuenta de los vínculos de Cherkasov con el GRU. Dado que el espía vivió en Irlanda y Estados Unidos en los últimos años, es probable que el descuido operativo de su parte haya levantado sospechas entre las personas a su alrededor, desencadenando así una investigación de contrainteligencia. También es posible, aunque no probable, que su solicitud de pasantía en la CPI haya resultado en un examen detallado de sus antecedentes por parte de la AIVD, que está al tanto de los intentos de países extranjeros de incrustar espías en suelo holandés a través de la CPI y otras organizaciones internacionales con sede en Holanda.

Quizás la pregunta más importante, que también permanece sin respuesta, es por qué los holandeses no arrestaron a Cherkasov, sino que eligieron enviarlo de regreso a Brasil “en el primer vuelo”. Uno podría imaginar que no todos los días una agencia de inteligencia occidental pone sus manos en un operativo ruso encubierto. Los antecedentes, el entrenamiento y los detalles de la misión de Cherkasov habrían sido de interés para una gran cantidad de agencias gubernamentales occidentales. ¿Los holandeses ya sabían todo lo que necesitaban saber sobre él? ¿Hubiera sido difícil justificar legalmente la detención de Cherkasov sin exponer —y por lo tanto poner en peligro— la fuente o información que condujo a su desenmascaramiento? ¿O podría ser que el gobierno holandés no deseaba entrar en un prolongado concurso de expulsiones de ojo por ojo con Moscú, que podría debilitar su propia presencia de inteligencia dentro de Rusia? Estas preguntas se encuentran entre varias que no tienen respuesta y es probable que permanezcan así en el futuro previsible.

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* El Dr. Joseph Fitsanakis es profesor de estudios de inteligencia y seguridad en la Universidad de Coastal Carolina. Se especializa en la recopilación de inteligencia que involucra SIGINT y HUMINT.

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